Как был открыт спутник Плутона — Харон

Открытая в 1930 году карликовая планета Плутон долгое время считалась планетой-одиночкой, пока в 1978 году американский астроном Джеймс Кристи не обратил на странность. 22 июня 1978 года просматривая снимки планеты он заметил, что Плутон будто-бы несколько вытянут в одну сторону, напоминая не круг, а яйцо.

Изучение других изображений показало: где-то небесное тело было продолговатым, а где-то нет. Значит, добавочный объем создавался за счет присутствия другого достаточно крупного тела, причем находившегося почтив вплотную к Плутону!

Планетная пара Плутон-Харон в натуральном масштабе

Планетная пара Плутон-Харон в натуральном масштабе. Оба небесных тела вращаются почти впритык друг к другу

Расчеты привели Кристи к выводу о том, что гипотетический спутник должен иметь орбитальный период, равный промежутку времени, за которое Плутон обращается вокруг себя, – 6,387 земных суток.

Вскоре первооткрывателю повезло по-крупному: с 1985 по 1990 система Плутон–Харон проходила «пятилетку» регулярных затмений. В это время планета и спутник по очереди покрывали друг друга, и это повторялось многократно. Такие периоды случаются лишь два раза за те 248 лет, в течение которых Плутон совершает свой путь вокруг Солнца. Наблюдения позволили уточнить размеры и плотность обоих небесных тел.

Харон — спутник Плутона или отдельная планета?

Планетная пара Плутон-Харон представляет собой весьма необычное образование. Во-первых, спутник Плутона отделяет от поверхности планеты всего 20 000 километров и его размер составляет 11% от массы «старшего товарища». Кроме того, Харон признается спутником Плутона далеко не всеми учеными.

Дело в том, что и он, и планета имеют общий центр масс, который лежит вне Плутона. В связи с этим ряд исследователей полагает, что система на самом деле – двойная планета (такое же мнение существует и насчет Земли-Луны).

Однажды Харон даже был в шаге от присвоения статуса планеты. Это случилось в 2006 году. Генеральная ассамблея МАС подготовила проект резолюции, где предлагалось признать планетарный статус Цереры, Эриды и Харона с тем уточнением, что Плутон–Харон будут классифицированы как двойная планета. Неизвестно, какие споры разгорелись между учеными в процессе обсуждения проекта, но в итоге официальная наука пополнилась термином «карликовая планета» (таковыми были названы Плутон, Церера и Эрида), а Харон так и остался не при делах.

Поверхность Плутона снятая космическим зондом «Новые горизонты»

Поверхность Плутона снятая космическим зондом «Новые горизонты»



Откуда и когда появилась пара Плутон-Харон

Плутон и его луны принадлежат поясу Койпера – области космического пространства, чье существование было доказано лишь в 1992. Многие объекты пояса связаны с Нептуном (например, Плутон находится с ним в орбитальном резонансе 2:3), и даже существовала теория, согласно которой Плутон являлся когда-то луной Нептуна.

Харон своим существованием опроверг эту теорию, но полной ясности в вопросе происхождения и взаимодействия небесных тел пояса Койпера ученые пока не добились.

Харон и Плутон обращаются вокруг единого центра масс, вечно глядя друг на друга одной и той же стороной. Это связано с тем, что небесные тела синхронизированы: у них одинаковый период вращения, и спутник проходит свою орбиту за то же время.

Хотя Харон весит сейчас чуть более одной десятой массы Плутона, есть версия, что так было не всегда. Возможно, некогда Плутон столкнулся с крупным небесным телом. От удара оно разлетелось на куски, было выброшено в околопланетное пространство, и затем частично восстановилось, превратившись в нынешний Харон. Спутник может быть не единственным результатом глобального столкновения: предполагают, что некоторые тела пояса Койпера возникли таким же образом.

О том, что Плутон и Харон изначально сформировались отдельно друг от друга, говорит и гипотетический состав небесных тел. Планета затянута азотными ледниками, ее спутник – водным льдом. Летом 2014 года была выдвинута версия о наличии на Хароне в прошлом океана под корой, а некоторые модели не исключают, что жидкость имеется и сейчас.

Спектральные исследования подтверждают наличие гидратов аммиака на поверхности: если они имели древнее происхождение, то давно бы трансформировались. Поэтому считается, что луна по сей день геологически активна.


Список источников литературы